1. The Urbz: Sims in the City (Xbox)

The Urbz: Sims in the City (Xbox)

Dit is een artikel over de lead-designer van The URBZ, Alex Hutchinson. Een recensie zal ik spoedig nog posten.

Alex Hutchinson

Door Anouk Bachman

Als een film goed is voor verkoopcijfers die in de miljoenen lopen, dan kun je erop rekenen dat de regisseur beroemd wordt. Als een boek honderdduizenden kopieën verkoopt, dan krijgt de schrijver een gezicht in de media. Als een computerspel miljoenen exemplaren verkoopt, dan weet vrijwel niemand wie het ontworpen heeft.

URBZ

Donker haar dat in de war zit na de zoveelste lange vliegreis, een dure spijkerborek en een nieuwe jas die hij had gekocht omdat hij er niet op had gerekend dat het in Zweden zo koud kon zijn. Hij ziet er moe uit, maar barst van de energie en praat honderuit over zijn werk. Hij voldoet niet aan het stereotype beeld van de computernerd. Sterker nog, deze jongen zou niet misplaatst zijn in een willekeurige hippe club.

Alex Hutchinson ontwerpt computergames. De 28 jaar jonge Australiër woont en werkt sinds een jaar in San Francisco, het Hollywood van de gamesindustrie. Als lead-designer bij het bedrijf EA Games bekleedt hij de rol van regisseur van verschillende computergames. Ik sprak met hem in Parijs, waar hij een personferentie gaf over zijn nieuwste game.

Het nieuwste project van Alex heet The URBZ: Sims in the City en is afgeleid van het bestverkochte spel aller tijden: The Sims. Met wereldwijd 41 miljoen verkochte exemplaren en een revolutionaire insteek kan The Sims als een waar fenomeen worden beschouwd. In The Sims kun je je eigen personage aanmaken en deze simpelweg zijn of haar leven laten leiden. Een game als model van het menselijk leven, dit was nog nooit eerder gedaan. De game werd door het publiek anders ontvangen dan de ontwerpers ooit hadden kunnen denken, maar is hierdoor een gigantisch succes geworden. Alex zegt hierover: “The Sims was meant to be a parody on everyday life in the suburbs. You live, you buy, you die. But people started taking the game seriously and saw it as an outlet for their frustrations, dreams and emotions.”

The Sims was een parodie op het leven van burgerlijke types in de suburbs en nu is het tijd voor The URBZ, een parodie op het leven van jongeren in de steden. Consumptiedrang, subculturen, het belang van reputatie, het zijn aspecten die simplistisch en overtrokken worden weergegeven in een computergame. Verschillende subculturen als skaters, hiphoppers en punkers komen terug in de game. Allen met de bijbehorende stereotype kleding en gedragscodes. “The URBZ criticizes the way we let our lives be influenced by the media. We do what the media, specifically the music-channels, tell us to do. We imitate popstars and are obsessed with belonging to a certain subculture”, zegt Alex, die vervolgens lacht om zijn eigen hippe kleding. Dat EA Games, met een min of meer monopolistische positie binnen de gameswereld, door het uitbrengen van The URBZ ook zichzelf een beetje op de hak neemt, is volgens Alex een welkome afwisseling in de maatschappij die zichzelf veel te serieus neemt.

Waarschijnlijk zal het publiek ook The URBZ, net als The Sims, serieuzer opnemen dan de game eigenlijk bedoeld is. Alex verwacht dat veel jongeren in The URBZ een plaats vinden waar zijn naar hartelust kunnen experimenteren met hun identiteit. Door de morphing-technieken in de game is het mogelijk je eigen gezicht en lichaam tot in detail na te bootsen, eventueel met piercings en tatoeages. Ze kunnen eindeloos uitproberen bij welke subcultuur zij zich het beste thuisvoelen en welke kledingstijl hen het meest bevalt.

11 November komt The URBZ uit in Nederland. EA verwacht dat er meer dan ruim drie miljoen exemplaren over de toonbank zullen gaan. En dat is veel als je je bedenkt dat iedere game ongeveer zestig euro per stuk zal gaan kosten. Als de game een succes is, kunnen we verwachten dat er ook nog uitbreidingspakketten op de markt zullen komen. Alex Hutchinson en EA hebben er het volste vertrouwen in dat de game een groot succes gaan worden, zij zijn nu al begonnen met het ontwerp van The URBZ 2.

Alex Hutchinson heeft games bedacht die door miljoenen mensen over de hele wereld gespeeld worden en zijn nieuwste project, The URBZ, zal door miljoenen mensen gekocht worden, maar beroemd zal hij waarschijnlijk nooit worden. Bijna iedereen heeft wel eens van zijn games gehoord en miljoenen mensen zullen deze kerst zijn URBZ onder de boom vinden, maar zijn naam zal er niet op staan. Maar wie is nu die persoon achter de game?

Down Under

Alex Hutchinson is geboren en getogen in Melbourne, waar hij aan de universiteit Classical Studies studeert en probeert een voet aan de grond te krijgen als schrijver. Hij houdt van schrijven en publiceert al op 24-jarige leeftijd een roman. Naast fictie gaat de aandacht van Alex echter vooral uit naar computergames, waarover hij verschillende artikelen publiceert in toonaangevende bladen als HQ en EDGE. Zijn droom is echter om een baan te vinden in de gamesindustrie zelf, maar Alex denkt dan nog dat hij nooit een kans zal krijgen deze te verwezenlijken: ‘My dream was to make computergames. But what could I do? I had no experience with graphical programs or designing computergames whatsoever. The only thing I did have was a bunch of ideas.’

Het keerpunt in zijn leven komt als hij op een maandagmiddag in een winkel de videogames in de schappen aan het bekijken is en ziet dat de man naast hem het spel Pokémon in zijn handen heeft. Alex maakt er een opmerking over, waarna de twee in gesprek raken. Het is het beste wat Alex ooit had kunnen doen: ‘I was lucky that this guy was the type of person who likes to let people know what he does for a living. Otherwise we would never have had that conversation.’ Het blijkt dat de man een producer is bij het beroemde gamesbedrijf Atari en Alex vraagt hem om een interview voor een blad. De man vertelt hem dat niet alle game-designers de hele dag hoeven te programmeren, dat zij meer de regisseurs zijn van een spel dan de programmeurs en dat Alex dus best naar een baan als designer kan solliciteren.

Er is veel overredingskracht voor nodig, maar Alex wordt uiteindelijk aangenomen bij het kleine gamesbedrijf Taurus. De projecten waaraan hij meewerkt zijn niet mis; hij ontwerpt samen met enkele anderen de games Doom 2, Jackie Chan Adventures en Minority Report. Langzamerhand leert Alex de fijne kneepjes van het vak en werkt hij zich op tot design-director, de leider van het team van ontwerpers.

Voor zijn baan moet Alex regelmatig bellen met de grotere gamesbedrijven in de Verenigde Staten. Grote producers van EA Games en Ubisoft krijgen in de gaten dat zij te maken hebben met een jong talent en vragen Alex om over te komen naar Amerika om te solliciteren bij hun bedrijven. Uiteindelijk hakt Alex de knoop door na een nacht doorwerken aan een uitzichtloos project. Net na zijn 27ste verjaardag verruilt Alex Hutchinson Melbourne voor San Francisco om te werken voor EA Games.

‘We all drank the Kool-Aid.’

Bij EA Games is het eerste project waaraan Alex meewerkt The Sims voor de nog uit te brengen PSP-console. Voor zijn inzet en doorzettingsvermogen wordt Alex beloond; hij wordt de lead-designer van een nieuwe opvolger van The Sims, The URBZ. Over zijn gedrevenheid en opofferingen voor zijn carrière als gamesdesigner zegt Alex: ‘We all drank the Kool-Aid.’ Hiermee refereert hij naar de leden van een Amerikaanse sekte die massaal zelfmoord hebben gepleegd door gif in hun Kool-Aid frisdrank te doen. Game-designers moeten geobsedeerd zijn om hun werk te kunnen doen, ze moeten er alles voor over hebben om een game te ontwerpen, zelfs als dit betekent dat ze soms hun eigen sociale leven en vrije tijd daarvoor moeten opofferen. Ook Alex ontkomt hier niet aan: ‘Joining a game-design team, is like joining a cult. You think about it every minute of the day, you plan your life around it. And this for a long, long period of time.’ Gelukkig is zijn vriendin werkzaam als gamesjournaliste en delen zij dezelfde interesses. Het stoort haar niet dat zij soms op de tweede plaats komt als het gaat om werk: “It’s one of the reasons I fell in love with Alex. His passion about games and the way he is dedicated to his job, I admire it.”

Alex’ belangrijkste taak als lead-designer is ‘convincing a group of people to dedicate their lives to a computergame, that this project is going to be a big succes.’ Het is aan hem om het hele team van ontwerpers te motiveren. Het is de meest cruciale fase in de totstandkoming van een computergame. Als een team de motivatie en opofferingsbereidheid ontbeert, dan kun je het als lead-designer wel vergeten. Maar niet iedereen houdt het zware leven vol en het aantal werknemers in de gamesindustrie dat lijdt aan burn-out verschijnselen ligt dan ook veel hoger dan gemiddeld. Alex kan er goed tegen, maar over zijn Europese promotietour van de laatste twee weken zegt hij maar een ding: ‘At the moment, I’m tired’. In veertien dagen heeft hij elf Europese landen bezocht en soms wist hij zelf niet eens meer waar hij was.

Volgend Level

Persoonlijk blijft hij graag op de achtergrond, het is immers het product waar het om gaat in de games-industrie. Toch wijst Alex op het feit dat de traditie van de anonieme game-designer langzaam aan het veranderen is. Er zijn al enkele ontwerpers die een voorzichtige sterrenstatus genieten. Will Wright en Sid Meier zijn namen van mannen die reeds zo veel kassuccessen hebben bedacht, dat niemand meer om hen heen kan. Will Wright’s SimCity en The Sims zijn revolutionaire concepten geweest en Sid Meier wordt nog steeds aanbeden om zijn geniale Civilization-reeks. In de gameswereld geldt dan ook dat een game met hun namen erop een gegarandeerd succes wordt. Alex verwacht dat het niet lang meer duurt voordat game-designers dezelfde sterrenstatus zullen bereiken als de regisseurs van films: ‘The key to gamedesigners becoming famous, lies within the medium of television. If people can see interviews with gamedesigners on their televisons, like they do now with directors of films, then there’s no way gamedesigners can escape fame.’ Als de televisiezenders meer aandacht gaan besteden aan game-designers, zullen de namen van ontwerpers een middel zijn om de verkoop van de games te stimuleren, net zoals dat nu gebeurt met films. Dat zou betekenen dat wellicht ook Alex zelf een wereldwijde bekendheid zal worden. ‘Freaky’, vindt hij het idee alleen al, en hij denkt er maar niet te lang over na. Met The URBZ heeft Alex Hutchinson de werkelijkheid geparodieerd. Een werkelijkheid die draait om succes en reputatie. Deze game heeft hij alvast gewonnen, maar Alex’ spel is nog lang niet uitgespeeld.

Conclusie en beoordeling

None

Als je The Sims saai vond, dan is The URBZ wel iets voor jou!
9
Score
90
Score: 90
  • Pluspunten
  • Goede parodie op de hedendaagse MTV-cultuur!!!
  • Leuke graphics en sfeer.
  • Origineel, ondanks dat het afgeleid is van The Sims.
  • Minpunten
  • lange laadtijden

Dit artikel delen

Over de auteur

Reacties

  • Voor mij totaal geen verrassing…vond PURE destijds erg ondergewaardeerd en wist dat Black Rock in staat was tot meer.

    Hulde.

  • vet

  • Ik ben benieuwd naar het eindresultaat….

  • Kan wel eens een verrassing worden.

  • Het is weer eens iets nieuws :)

  • lache ziet er wel goed uit.

  • lijkt me wel vet

  • Jammer dart jullie in heel dit artikel Burnout niet noemen, dat is toch de eerste game waarmee ik Split Second zou vergelijken, omdat het allebei over-the-top arcade racers zijn…

    Ik ben benieuwd of het zich kan meten aan Burnout Paradise, die ik na maanden nog steeds met plezier speel.

  • Ben benieuwd.

  • Ik ben benieuwd wat het wordt.

  • Disney wtf?

    Lijkt me wel vet

  • Erg benieuwd, weer een nieuw soort in het race-gerne :)

  • kan goed worden deze game maar als ie echt zo scipted zou zijn dan is de lol er snel af

  • De juiste instelling van de uitgever.

    Met een nieuw soort race spel een nieuwe richting ingaan kan tot successen leiden! Orgineel en top!

  • Disney is overduidelijk weer tof aan het worden :)

  • Zietr goed uit! :)

  • Hopelijk word het wat!

  • Ik ben benieuwd, deze game hou ik in de gaten!

  • lijkt me wel tof zo ;)

  • lijkt me een vet spel

Plaats reactie

Wanneer je een reactie plaatst ga je akoord
met onze voorwaarden voor reacties.

Log in om te reageren