1. De toekomst van het JRPG-genre

De toekomst van het JRPG-genre

Het JRPG-genre is een genre met een interessante historie. Vanaf het midden van de jaren tachtig tot en met het SNES-tijdperk waren JRPG’s ongelooflijk populair onder gamers. Denk aan games als Chrono Trigger, Final Fantasy 6 en Dragon Quest. Aan het begin van de jaren negentig leek het genre aan populariteit in te boeten. Totdat in 1997 Final Fantasy 7 uitkwam en zelfs mensen wist te overtuigen die nog nooit een RPG hadden gespeeld. Het genre werd tot een jaar of tien geleden nog enorm veel gespeeld, vooral dankzij het succes van de Pokémon-serie. Tegenwoordig is Pokémon nog de enige JRPG die qua verkopen echt zijn mannetje kan staan in de industrie. Helaas is dit type gameplay een nichegenre geworden dat nog door een relatief kleine groep mensen wordt gespeeld. Maar hoe ziet de toekomst van JRPG’s eruit?

Op het moment dat ik dit schrijf, is Fire Emblem: Awakening nog niet in Europa uitgekomen. Maar de eerste reacties vanuit de Verenigde Staten zijn overweldigend positief. De meeste recensenten zijn lyrisch over de game en geven zelden een cijfer onder de negen. Toch zal je aan het einde van het jaar deze game niet hoog in de verkooplijsten zien staan. Dat lijkt vaker te gebeuren met JRPG’s. Series als Fire Emblem worden enorm gewaardeerd onder hardcore gamers, maar de verkoopcijfers in de Westerse markt valt vaak tegen. Maar wat is daar de reden voor?

 

Als je het mij vraagt zijn daar twee oorzaken voor te geven. Ten eerste de opkomst van de First-Person Shooter als dominerend genre in de gamesindustrie. Games als Call of Duty en Halo bieden snelle en actievolle momenten waarbij veel gebeurt in een korte tijd. Het zijn games die je eenvoudig kunt oppakken en even tussendoor kunt spelen. In het drukke en stressvolle leven dat veel mensen lijden, zijn dit soort hapklare ervaringen ideaal. RPG’s, en vooral Japanse RPG’s, zijn vaak avonturen die tientallen uren in beslag nemen. Alleen mensen met een echte liefde voor games zijn nog bereid om zoveel tijd in een spel te steken. Daardoor zie je dat vooral in het Westen First-Person Shooters door hun ‘pick up and play’ stijl van spelen het meest verkocht worden.

De tweede oorzaak van de achteruitgang van JRPG’s in de Westerse markt is te wijten aan de makers zelf. Als je kijkt naar het genre als geheel zijn er de laatste paar jaar te weinig vernieuwingen geweest op het gebied van gameplay. Veel ontwikkelaars blijven bij hun oude principe. Vroeger was Japan de leidende factor op het gebied van innovatie, maar tegenwoordig komen de meest vernieuwende games uit het Westen. De industrie evolueert en ontwikkelt zich voortdurend. Ontwikkelaars moeten het tempo zien bij te houden en het JRPG-genre is hier totaal niet in geslaagd. In ruim twintig jaar is er nauwelijks wat veranderd. Veel games uit het genre blijven hangen in oude gameplay principes, zoals een turn-based vechtsysteem. Dat hoeft niet per se slecht te zijn, maar ontwikkelaars moeten wel rekening houden met de gamers. En gamers willen nou eenmaal steeds iets nieuws.

Maar wat zouden de ontwikkelaars van Japanse RPG’s dan moeten doen om deze depressie tegen te gaan? Ik zou twee adviezen willen meegeven aan de mensen die nogal tegenstrijdig zijn: ga met de tijd mee en blijf toch doen wat je altijd gedaan hebt. Het eerste advies is vooral van toepassing op de gameplay. Makers van JRPG’s zouden eens goed moeten kijken naar Westerse RPG’s zoals Skyrim. Dat zijn vaak games die veel vrijheid en gebruiksvriendelijkheid bieden aan de speler. Juist dat is een punt waar Japanse RPG-ontwikkelaars nog veel van kunnen leren. Het tweede advies is vooral van toepassing op het design van de games. Japanse videogames zijn nooit hetzelfde en bieden vaak een ervaring die niet te vinden is in Westerse games. Denk alleen al aan de Persona-serie van ontwikkelaar Atlus: maffe en unieke RPG’s met sterke characters. Precies dat soort unieke ideeën over gamedesign moeten de makers van JRPG’s zien te behouden.

Ik zie de toekomst voor dit ondergewaardeerde genre behoorlijk positief in, mits ze met nieuwe en frisse ideeën komen voor de gameplay. Als ze die ideeën kunnen combineren met de voor hun zo kenmerkende gamedesign en sfeer, hebben ze in potentie goud in handen. De laatste tijd zijn er al enkele games verschenen die goed bezig zijn. Dark Souls mag dan alleen voor echte sadomasochisten zijn, het is wel een vernieuwende game. Een nog recenter voorbeeld is Ni No Kuni. Met Studio Ghibli als animator van de game zat het met het design wel goed. Maar ook de gameplay was ijzersterk en in sommige opzichten verrassend modern. Dus beste RPG-ontwikkelaars uit Japan, kijk naar die voorbeelden en leer ervan. Als jullie dat doen, kunnen jullie nog jaren mee in de industrie.

Dit artikel is afkomstig van Undercover-Network en is door mij geschreven.

Dit artikel delen

Over de auteur