1. De zin en onzin van Project Natal

De zin en onzin van Project Natal

Wie de afgelopen E3 live keek naar de presentatie van Microsoft viel bijna van verbazing van zijn of haar stoel toen er een promofilmpje werd getoond van Project Natal, Microsoft’s compleet draad- en controllerloze Wii-kloon. We zagen een dame die op de bank in de lucht een auto bestuurde, compleet met gas- en rempedaal en schakelpook. De beelden op televisie volgde precies haar bewegingen, tot het kleinste detail. Revolutionair, mindblowing… Maar toen het filmpje was afgelopen bleek het veelal gebakken lucht te zijn wat ons getoond was. “This is our vision for the future” en “Well, bam there it…” wasn’t. Maar goed, Natal komt er aan het einde van dit jaar toch echt aan en het is dus ruim tijd eens goed te kijken naar wat Microsoft ons dan wel gaat bieden.

Project Natal is ambitieus in zijn opzet, door middel van twee camera’s moet de hardware in staat zijn aan je Xbox door te geven waar jij je bevindt in de kamer, waar je armen, benen, handen en hoofd zich bevinden en waar al je medespelers zijn. Wie zich nu achter het hoofd krabt en terugdenkt aan oude initiatieven weet dat Microsoft met wel heel erg geavanceerde technieken bezig moet zijn om dat ooit goed werkend te krijgen. Dat het mogelijk is om dit te bewerkstelligen zal niemand verassen. Om dit echter voor elkaar te krijgen met betaalbare hardware is zeer onwaarschijnlijk. Recente probeersels van hardwarefabrikanten met vergelijkbare systemen zijn vooralsnog geen denderend succes.

Ten eerste zijn daar projecten als de camera’s voor Xbox en PS2/PS3, die geen van allen in staat bleken erg goede tracking toe te passen. Zo was het vereist dat je voor de camera goed zichtbaar was en waren er veel problemen met bijvoorbeeld donkere kleding en donkere muren/slecht verlichte kamers. Andere voorbeelden zijn PC-webcams die de gebruiker volgen en waar nodig inzoomen, uitzoomen en meebewegen met het hoofd van de gebruiker. Ook hier zijn er nog veel problemen met slecht verlichte kamers en donkere achtergronden. Een filmpje van een Negroïde Amerikaan die door een HP systeem volstrekt genegeerd wordt –terwijl zijn blanke collega wel gevolgd wordt- is op YouTube bijna legendarisch (Klik hier voor het bewuste filmpje).

Al met al lijkt de techniek voor het gedetailleerd volgen van beweging, zelfs met twee camera’s, nog niet klaar voor een toepassing zoals Natal’s promofilmpje ons doet vermoeden. De live-presentatie tijdens de E3 en daarna tonen ons dan ook een ander beeld, waar enkel globale bewegingen echt goed toepasbaar zijn in videogames. Verwacht dan ook veel games die veelal lijken op de meer simpele Wii-games; het terugslaan van ballen, bowlen, enzovoorts lijkt veel waarschijnlijker dan een racegame spelen waarbij de camera je complete bewegingen nauwkeurig gaat volgen.

Wat daarentegen wel heel interessant kan zijn is wat gedemonstreerd werd aan de hand van Milo. Milo is een virtueel karakter in een virtuele wereld, waar je als reëel persoon daadwerkelijk gesprekken mee kan voeren. Met dergelijke virtuele werelden wordt al jaren geëxperimenteerd met succesvolle en minder succesvolle resultaten. In 1997 verscheen er een spel met de naam “Fin Fin on Teo the Magic Planet” waarbij je een vergelijkbare interactie kon hebben met een fantasiewezen dat een kruising was tussen vogel en dolfijn. Fin Fin was in staat aan de toon van je stem te herkennen of je boos, vrolijk of verdrietig was en hoe meer aandacht Fin Fin kreeg hoe beter hij op je reageerde.

Milo doet iets soortgelijks, zij het natuurlijk veel geavanceerder. Dankzij de toegenomen rekenkracht van de hardware zal Milo veel beter kunnen herkennen wat je tegen hem zegt en in welke stemming je verkeert. Mits goed uitgevoerd kan de technologie heel interessant zijn als toepassing in bijvoorbeeld Role-Playing Games. Stel je eens voor dat je de complete interactie van spelerzijde kunt uitvoeren door middel van spraakherkenning! De game herkent bepaalde keywords van je antwoord en weet zo hoe te reageren op jouw input.

In de demonstratiefilm tijdens de E3 zagen we een vrouw een compleet gesprek voeren met Milo, items van hem overnemen, tekenen met Milo en nog veel meer. Echter is het de vraag hoeveel van de interactie met Milo scripted events zijn en hoeveel responses Milo tijdens zo’n situatie kan geven. Als je kijkt naar de rekenkracht van de Xbox 360 is het zeer onwaarschijnlijk dat Milo een geavanceerde Artificial Intelligence is. Waarschijnlijker is dat er scripted events zijn waarbij Milo een “X” aantal mogelijke antwoorden op iedere vraag/situatie heeft. Iets wat de houdbaarheid en interessantheid wel enigszins omlaag zal halen.

Dan is nog de vraag of de hierboven geschetste situatie toepasbaar zal zijn in een gewone game, zoals de hierboven genoemde RPG bijvoorbeeld. Interactie staat en valt namelijk bij de gesprekspartner. Iedereen heeft het vast wel eens meegemaakt: je zit in de wachtkamer bij de tandarts met nog een ander persoon en je probeert enigszins een gesprek aan te knopen over een alledaagse gebeurtenis. Je gesprekspartner reageert echter heel kortaf en gaat nooit echt in op de dingen die je tegen hem zegt. Het blijft bij zijdelingse antwoorden en er wordt nooit echt een reactie gegeven die je verwacht. Niet denderend leuk dus en een behoorlijke valkuil bij een project als dit.

Al met al ben ik niet overtuigd van de bruikbaarheid van Project Natal. Bijna alle hands-on verslagen bestaan uit een “ballenterugsla”-spel en we hebben nog niets gezien van daadwerkelijke games die speelbaar zijn zoals in de video die op de E3 getoond werd. Milo daarentegen heeft de potentie heel interessant te worden, maar die toepassing staat en valt met de complexiteit van het gamekarakter waarmee je een ‘gesprek’ voert. Hoe beperkter deze interactie en vooral de reactie van het karakter is, hoe minder leuk het wordt. Echter is het door de beperkte blik die we tot nog toe van Natal hebben gekregen nog ontzettend koffiedik kijken over het hoe en wat van de techniek. Aangezien Natal tegen het eind van dit jaar verschijnt zullen we bij de aankomende E3 zonder meer een focus zien op Natal bij het Microsoft kamp (er volgt zelfs een aparte Natal persconferentie, naast de gebruikelijke Microsoft persconferentie) , en een beter beeld kunnen vormen over dit zeer ambitieuze project voor de Xbox 360.

Dit artikel delen

Over de auteur